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Científicos afirman que un “objeto invasor espacial” llevó al declive a una cultura nativa de Norteamérica hace 1,500 años

El impacto de un supuesto cometa quemó y llenó la tierra de meteoritos. Los investigadores creen que también privó a los indígenas de su base alimentaria

Hace más de 1500 años, una vasta cultura conocida como la tradicion Hopewell (o culture Hopewell) se extendía por lo que hoy es el este de los Estados Unidos.

La causa del declive de la cultura se ha debatido durante mucho tiempo, con la guerra y el cambio climatico como dos de las posibilidades, pero ahora se ha abierto una nueva vía de investigación: los restos de un cometa cercano a la Tierra.

Los investigadores que trabajan en 11 sitios arqueológicos diferentes de Hopewell que cubren tres estados han encontrado concentraciones inusuales de iridio y platino en sus excavacionessignos reveladores de fragmentos de meteoritos. Mientras tanto, una capa de carbón en el sedimento sugiere un período intenso de mucho calor.

La hipótesis es que los escombros de un cometa que pasó pueden haber golpeado cerca de las comunidades de Ohio Hopewell, causando un estallido en el aire que habría tenido efectos profundos y potencialmente devastadores en el medio ambiente local.

Las señales de que la gente recolectó fragmentos de meteoritos y los incorporó a sus joyas e instrumentos, junto con indicios de una calamidad en el folclore local, sugieren que ciertamente hubo algún evento significativo, uno que los investigadores creen que pudo haber contribuido a una agitación significativa en la esfera social.

También hay otras pistas: Hopewell construyó un montículo en forma de cometa cerca del epicentro de la región de lluvia de meteoritos, que hoy se llama Milford Earthworks. Además, todavía hoy se habla de un evento calamitoso en la historia entre las tribus descendientes.

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“Los Miami hablan de una serpiente cornuda que voló por el cielo y dejó caer rocas sobre la tierra antes de caer en picado al río”, dice el antropólogo Kenneth Tankersley de la Universidad de Cincinnati en Ohio. “Cuando ves un cometa atravesando el aire, parecería una gran serpiente”.

La cultura Hopewell se extendía por lo que hoy es el este de los Estados Unidos
La cultura Hopewell se extendía por lo que hoy es el este de los Estados Unidos

Los Shawnee se refieren a una ‘pantera del cielo’ que tenía el poder de derribar bosques. Los Ottawa hablan de un día en que el Sol cayó del cielo. Y cuando un cometa golpea la termosfera, habría explotado como una bomba nuclear”, agrega Tankersley

Los micrometeoritos que quedan en tales eventos pueden revelar una huella química, dicen los investigadores. “Eventos cósmicos como asteroides y explosions de cometas dejan grandes cantidades de un elemento raro conocido como platino”, dice Tankersley.

“El problema es que el platino también ocurre en las erupciones volcánicas. Así que también buscamos otro elemento raro que se encuentra en eventos no terrestres, como los cráteres de impacto de meteoritos: el iridio. Y encontramos un pico tanto en el iridio como en el platino”, explica.

El equipo utilizó técnicas que incluyen microscopía electrónica de barrido y espectrometría de dispersión de energía para identificar los elementos en el sedimento que recolectaron. Los fragmentos de meteoritos estaban inusualmente concentrados en comparación con otros lugares y épocas.

Un imán que contiene pequeños micrometeoritos recolectados de las muestras de sedimentos (Michael Molinero)
Un imán que contiene pequeños micrometeoritos recolectados de las muestras de sedimentos (Michael Molinero)

Al mismo tiempo, el material también fue fecado mediante radiocarbono y datación tipológica. Los investigadores estiman que el evento tuvo lugar entre 252 EC y 383 EC. Los registros históricos muestran que se documentaron 69 cometas cercanos a la Tierra durante el mismo período de tiempo.

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La explosión desde el espacio habría provocado incendios que abarcarían unos 23.828 kilómetros cuadradossugiere este último estudio.

Ahora se planean más estudios para tener una mejor idea de cómo la lluvia de meteoritos podría haber impactado en un área tan extensa. El paisaje botánico de la época se puede analizar a través de la observación cuidadosa del polen atrapado en los sedimentos, por ejemplo.

Hopewell Rocks, New Brunswick, Canada (ExploreCanada, june de 2012)
Hopewell Rocks, New Brunswick, Canada (ExploreCanada, june de 2012)

Sin embargo, los científicos admiten que todavía hay much as preguntas sin respuesta: mirar hacia atrás a través de 1.500 años de historia no es particularmente fácil. Todavía hay mucho por explorar en estos lugares durante este período de tiempo en particular.

“Es defícil saber exactamente qué sucedió”dice el paleoecólogo David Lentz de la Universidad de Cincinnati. Solo tenemos unos pocos puntos de luz en la oscuridad. Pero tenemos esta área de mucho calor que habría sido catastrófica para las personas en esa área y más allá”.

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